Systématique

OrdrePiciformes
FamilleRamphastidae
Sous-famille
GenreRamphastos
ExpèceRamphastos sulfuratus

Description

Le Toucan à carène est un gros oiseau avec un poids de 400g environ et une taille totale pouvant atteindre 52 cm. Le bec multicolore, qui mesure jusqu’à un tiers de cette longueur, est creux et renforcé d’un fin tissu osseux. Il est donc très léger, puisqu’il ne fait qu’environ un vingtième du poids total. Sa structure est non seulement extraordinairement stable et légère, mais elle est aussi très solide et peut donner des coups. Le plumage est noir à l’exception des joues et d’une bavette jaune. La base supérieure de la queue est blanche tandis que l’inférieure est rouge.

Biologie

Le Toucan arc-en-ciel vit en groupe de 6-12 individus qui passent la nuit dans des cavités d’arbres. Ils sont très joueurs et se taquinent souvent mutuellement : par exemple, ils heurtent leurs becs comme dans un combat d’escrime, ou encore un individu jette des baies qu’un autre doit rattraper. Ils se baignent volontiers, particulièrement dans des creux remplis d’eau dans les branches d’arbre. Selon les dernières découvertes, l’énorme bec du toucan joue un rôle important dans la thermorégulation. Il est fortement alimenté en sang et, selon la température extérieure, peut dégager de la chaleur ou en stocker. La nourriture du Toucan se compose en grande partie de fruits. Les graines (pépins) n’étant pas du tout digérées, elles sont éliminées entières au fil des trajets du toucan. Celui-ci contribue donc à la dissémination des espèces végétales dont il se nourrit. Il complète son menu avec des insectes, des petits lézards, des œufs et des oisillons des autres espèces. Dans la nature, il boit l’eau riche en tannin dans les rosettes des fleurs de la famille des Broméliacées. Le tannin provient des feuilles et aide l’assimilation du fer dans le corps. Ainsi, dans les zoos, du tannin doit être ajouté à leur eau. Le Toucan à Carène couve dans les cavités d’arbres, volontiers dans celles faites et abandonnées par les pics. La femelle pond 2-4 œufs qui éclosent après une couvaison de 16 à 20 jours. Les deux parents se partage le travail de la couvée et de l’éducation. Les jeunes quittent le nid après 8 à 9 semaines.

Habitat

L’aire de répartition du Toucan à carène s’étend du sud du Mexique jusqu’en Colombie et au Venezuela. Il vit dans la canopée des forêts tropicales de plaine.

Menaces

Le Toucan à carène ou Toucan arc-en-ciel n’est pas directement menacé ; il figure donc dans l’annexe II (autorisation du commerce international sous licence) du CITES (Convention sur le commerce international des espèces menacées d’extinction). La destruction massive des forêts représente cependant une réelle menace pour lui puisqu’il vit dans la végétation forestière dense. Les ennemis naturels du toucan sont les rapaces, qui n’hésitent pas à s’attaquer à des toucans aussi grands qu’eux. Le Toucan arc-en-ciel vit entre autres à Shipstern, la réserve naturelle du Papiliorama au Belize, en Amérique Centrale. À travers cette réserve, et par l’élevage en Suisse, le Papiliorama peut contribuer à la conservation de cette espèce.